10 extraordinarias plantas extintas

La vida, en todas sus formas y tamaños, es extraordinaria. La simple idea de la existencia de cualquier especie en primer lugar es un milagro en sí mismo. La naturaleza, a través de su laboriosamente lento proceso de prueba y error conocido como evolución, se ha hecho de tal manera que casi todos los rincones del planeta se han convertido en el hogar de una especie particular de planta o animal que encaja casi a la perfección. Y no solo eso, sino el hecho de que todas estas especies logran un equilibrio tan perfecto entre sí que, dadas las circunstancias adecuadas, este equilibrio puede durar aparentemente para siempre.

Solo cuando sucede algo atípico, como el impacto de un meteorito, la erupción de un supervolcán, un cambio en la química atmosférica o una especie que, por alguna razón, sobrevive incluso después de exceder su propia capacidad de carga, ese equilibrio comienza a deshacerse. Esta capacidad de carga, por cierto, es el tamaño máximo de población de una especie que puede ser sostenida por el entorno circundante de forma indefinida.

De todos modos, dada la larga historia de la Tierra, estos eventos ‘raros’ ocurrieron en más de una ocasión. Y debido a ellos, la naturaleza tuvo que reiniciarse en términos de vida, tanto que más del 99% de todas las especies que han existido en el planeta ahora se han ido. Dicho esto, aquí hay 10 especies extintas de plantas que alguna vez fueron parte de este equilibrio planetario casi perfecto.

10. Araucaria mirabilis – Argentina – Hace 160 millones de años (MYA)

En 1919, un botánico con el nombre de Anselmo Windhausen notó que los agricultores locales de la Patagonia, Argentina estaban recolectando algunos nunca antes vistos. conos petrificados. Investigó el asunto más a fondo y en 1923, se encontró con el Bosque Petrificado Cerro Cuadrado de la Patagonia, que se remonta a unos 160 millones de años. Resulta que este bosque del período jurásico superior a medio fue envuelto repentinamente en flujos de lava de una erupción volcánica cercana que envolvió toda la región, convirtiendo los árboles en piedra. La evidencia arqueológica muestra que dos especies predominaban en el bosque prehistórico: la Par araucaria patagonica y la Araucaria mirabilis. Este último fue también el que dejó a todos esos conos petrificados detrás. El volcán entró en erupción justo cuando los conos terminaban de madurar, preservándolos durante millones de años. Los troncos de los árboles petrificados yacen de costado a plena vista, mientras que otros tocones siguen en pie. Aunque una vez cubierto por sedimentos, la erosión los ha traído de vuelta a la superficie.

Los árboles mismos podían medir hasta 330 pies de altura y tenían un diámetro de 11 pies. Sus conos eran de forma elipsoidal y tenían un diámetro promedio de 2 pulgadas. Su pariente vivo más cercano es la Araucaria bidwillii, o pino bunya, que se encuentra naturalmente hoy en día en el sureste de Queensland Australia, y las dos especies comparten muchas similitudes. El nombre de Araucaria mirabilis deriva del exónimo español Araucanosi, que significa “de Arauco”, y del latín mirabilis, que significa “asombroso”.

9. Cooksonia – Muchas zonas costeras – 425 MYA

Probablemente las plantas terrestres más antiguas que hayan existido, la Cooksonia habitó la tierra hace más de 400 millones de años. Eran pequeñas de estatura, no más de unos pocos centímetros, y fueron las primeras plantas en tener tallo. De hecho, fue la forma más primitiva de planta vascular terrestre jamás vista. Solo tenía un tallo que se bifurcó varias veces antes de terminar en una pequeña esfera conocida como esporangios. Estas pequeñas esferas eran donde se formaban las esporas, y los helechos de hoy tienen algo similar. Sin embargo, estas plantas antiguas no tenían hojas ni raíces, y los científicos aún no están seguros. cómo se fijaron al suelo. Algunos especulan que Cooksonia hizo uso de rizomas que no se conservaron en el registro fósil. Sin embargo, están bastante seguros de que estas plantas vivían solo a lo largo de ríos y costas y, con bastante frecuencia, estaban sumergidas bajo el agua.

Estas Cooksonia predominaron durante todo el período Silúrico tardío, y los fósiles más antiguos se descubrieron en la Irlanda actual hace unos 425 millones de años. Ellos se extendió a lo largo de las costas entre las latitudes 45 norte y 30 sur. Sin embargo, para los primeros habitantes de Denovian, el registro fósil indica que otras plantas aparecieron en escena. En cualquier caso, su dominio sobre el paisaje durante muchos millones de años significó que jugó un papel importante en la aparición de otra vida superficial, cambiando la composición del suelo y permitiendo que otras criaturas echen raíces en el suelo.

8. Lepidodendros – Hemisferio norte – 300 MYA

También conocido como el árbol de escamas, el Lepidodendron fue, con mucho, la especie de planta más abundante de la Periodo carbonífero. Durante este tiempo, la Tierra experimentó sus niveles más altos de oxígeno atmosférico, lo que llevó a las plantas a crecer y morir a un ritmo mucho mayor que nunca. Las temperaturas también eran más altas en ese entonces y el lepidodendro extendido por la mayor parte del mundo, particularmente en el hemisferio norte. Era tan abundante que ahora constituye gran parte de los depósitos de carbón en todo el mundo. El Período Carbonífero duró desde hace unos 359 hasta unos 299 millones de años, pero se han descubierto fósiles hasta hace 205 millones de años en la China actual. Sus parientes más cercanos hoy en día son los musgos, pero a diferencia de sus contrapartes modernas, el Lepidodendron se elevaba 130 pies en el aire y sus troncos crecían hasta 6 pies de diámetro. Pero en lugar de madera real, el tronco estaba hecho principalmente de tejido blando. Sin embargo, lo que le dio resistencia fue su corteza gruesa, en forma de escamas.

A pesar de ser tan grandes, estos árboles crecieron muy cerca unos de otros y vivió solo de 10 a 15 años. Las escamas en forma de diamante en los troncos eran en realidad huellas dejadas por las hojas cuando se caían mientras el árbol crecía. Esta es también la razón por la que estos árboles podrían crecer tan cerca unos de otros. A medida que iban creciendo los lepidodendros no tenía ramas y solo tenía una corona de hojas en la parte superior. A medida que el tronco crecía, emergía un nuevo juego de hojas mientras que las viejas caían al suelo, dejando su huella en la corteza. Solo cuando el árbol alcanzó la madurez formó un conjunto binario de ramas. Como la mayoría de las plantas tempranas, estos árboles de escamas usaban esporas para reproducirse, y cada árbol lo hacía una vez al final de su vida. Para la era Mesozoica, desaparecen del registro fósil, probablemente debido al cambio climático, así como a la aparición de gimnospermas más pequeñas como cycadas y coníferas.

7. Silphium – Libia – siglo I a. C.

El Dr. John M. Riddle, historiador de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, ha estado estudiando las civilizaciones antiguas durante mucho tiempo. Y llegó a la conclusión de que los pueblos antiguos como los egipcios, los griegos y los romanos deliberadamente mantuvo sus poblaciones bajas. Pero aunque algunos argumentaron que esto se debía a la alta tasa de mortalidad infantil y a las personas que murieron constantemente en las guerras, señaló que las mayores disminuciones de población se produjeron principalmente durante los períodos de paz y prosperidad. Esto significaba que estaban usando algún tipo de anticoncepción. Aquí es donde entra el Silphium. Era una planta, posiblemente relacionada con el perejil, que se cultivaba mucho en la antigüedad. Se utilizó para diversas dolencias y posiblemente también como anticonceptivo. Desafortunadamente, sin embargo, no hay mucha información sobre la planta, pero hay algunos escritos antiguos que apuntan a sus posibles usos, incluso como una forma de control de la natalidad.

El silfio creció solo en un estrecho tramo de costa en el norte de África, en lo que hoy es Libia. Los antiguos griegos construyeron una colonia allí alrededor del 630 a. C. y la llamaron Cirene. La colonia se volvió inmensamente próspera, principalmente mediante el comercio de Silphium en todo el antiguo mundo mediterráneo. La planta era tan importante para la economía de Cirene que estaba representada en su moneda. Algunas monedas representan su vaina en forma de corazón, lo que lleva a algunos a especular que la vaina es el origen del símbolo del corazón en la actualidad. Incluso los minoicos y los egipcios diseñaron sus propios glifos para la planta. En cualquier caso, fue tan buscado que en el siglo I a.C., Silphium se extinguió. El problema era que la gente no podía cultivarlo adecuadamente y solo crecía en la naturaleza, en su hábitat nativo. E incluso si el gobierno de Cirene hubiera intentado protegerlo, los contrabandistas podrían haber desembarcado fácilmente en la costa y recogido tanto como pudieron antes de partir. En todo caso, Plinio el Viejo, un erudito romano, menciona que el último tallo de Silphium fue entregado al emperador Nerón, quien inmediatamente se lo comió. Por supuesto, existe la pequeña posibilidad de que la planta haya sido identificada erróneamente y de que todavía exista en algún lugar de la naturaleza en la actualidad.

6. Araucarioxylon arizonicum – Estados Unidos – 207 MYA

Aunque este árbol antiguo y la Araucaria mirabilis mencionada anteriormente están separados por varios miles de millas y 47 millones de años, ambos comparten una historia algo similar. Como sugieren los nombres, el Araucarioxylon arizonicum una vez creció en abundancia en lo que ahora es Arizona. Pero hace unos 207 millones de años, el bosque una vez exuberante estaba cubierto por cenizas y flujos de lava de los volcanes cercanos, petrificando así el bosque en su lugar. Esparcidos por todo el suelo del desierto casi estéril, hay secciones de troncos de árboles multicolores que componen el Parque Nacional del Bosque Petrificado en el centro-este de Arizona. Estos árboles antiguos una vez crecieron hasta 197 pies y tenían un diámetro de aproximadamente 10 pies. Sus parientes vivos más cercanos son los Árbol de rompecabezas de mono en América del Sur y el Pino de la isla Norfolk.

Los navajos creían que los árboles de piedra eran los huesos de un ‘Gran Gigante’ asesinado hace mucho tiempo por sus antepasados, mientras que los indios Piute los veían como flechas utilizadas por su dios del trueno, Shinauav. Solo en 1888, con el curador del Smithsonian FH Knowlton, fueron estos fósiles identificados por lo que realmente eran. Pero una vez que la gente descubrió su verdadera identidad, comenzaron a recolectar la madera petrificada para hacer mesas, azulejos, joyas y todo tipo de objetos con ellos. Con el área convirtiéndose en monumento nacional en 1906 y luego en parque nacional en 1962, el saqueo se ralentizó un poco, pero incluso hoy se estima que los turistas se llevan 13 toneladas de material de árbol petrificado cada año.

5. Glossopteris – Hemisferio sur – 245 MYA

En 1912, Alfred Lothar Wegener, un meteorólogo, investigador polar y geofísico alemán, propuso por primera vez la teoría de que los continentes se desplazan lentamente por la faz del planeta. Gracias a él, y a la tecnología moderna como los satélites GPS, ahora sabemos con certeza que esto está sucediendo incluso mientras hablamos. Pero a principios de la década de 1900 y hasta la de 1950, esta teoría fue bastante controvertida. Sin embargo, pensó por primera vez en esta posibilidad cuando se dio cuenta de que los continentes encajarían entre sí si los empujáramos juntos, como es el caso de África y América del Sur, por ejemplo. Para probar su teoría, viajó a ambos lados del Océano Atlántico y analizó los registros fósiles en busca de similitudes. Y para su sorpresa, muchos de ellos coincidían. Y posiblemente la evidencia fósil más extendida provino de una planta conocida como Glossopteris.

Con la amplia distribución de esta planta en la mayor parte del hemisferio sur, Wegener pudo deducir que América del Sur, África, Antártida, Australia e India estuvieron conectadas alguna vez para formar un supercontinente conocido como Gondwana. La Glossopteris eran árboles con semillas, relacionados con los helechos actuales y los más grandes de su tipo. Se elevaban casi 100 pies de altura y se convirtieron en la planta terrestre dominante durante el período Pérmico hace unos 300 millones de años. Los Glossopteris eran parte de la mayor Grupo de plantas Glossopteridales, pero el número real de especies es difícil de determinar basándose en el registro fósil actual.

Esto se debe a que la mayor parte de lo que tenemos sobre ellos viene en forma de hojas sueltas de diferentes tamaños. Estos podrían haber pertenecido a diferentes especies o fueron parte de la misma planta en diferentes etapas de desarrollo. Sin embargo, los científicos están seguros de que estas plantas eran de hoja caduca, y cada año se desprendían de sus hojas. Pero independientemente de la gran cantidad de fósiles de hojas que se encuentran en todo el hemisferio sur, incluida la Antártida, nadie sabe realmente cómo se veían estas plantas, ya que nunca se encontraron piezas grandes. Pero según los fragmentos que tenemos, algunos creen los Glossopteridales haber sido grandes arbustos o árboles pequeños, algo así como magnolias o ginkgoes actuales.

4. The Franklin Tree – Estados Unidos – 1803

Nombrado en honor a Benjamin Franklin, el árbol de Franklin o Franklinia alatamaha es una especie que era nativa solo de Georgia, que crece en estado silvestre solo a lo largo de las orillas del río Altamaha, cerca de Darien en el condado de McIntosh. Fue descubierto por primera vez por el botánico John Bartram y su hijo William en 1765. Lo describió como un arbusto, que crece unos 20 pies de altura y es algo similar a la planta de loblolly bay, pero con flores más grandes y fragantes. Tiene hojas de color verde oscuro que se vuelven rojas, anaranjadas y rosadas en el otoño, y forma unas flores blancas de tres pulgadas desde finales del verano hasta que aparecen las primeras heladas. Cuando John Bartram regresó al sitio en la década de 1770, descubrió que el árbol de Franklin solo estaba creciendo en un estrecho trozo de tierra, de dos o tres acres de ancho, y en 1803 no había más avistamientos oficiales. Algunas personas habían informado sobre el árbol hasta la década de 1840 a lo largo del río Altamaha, pero desde entonces, se declaró extinto en la naturaleza.

El motivo de su desaparición aún se desconoce, pero algunos especulan que debido a que no era lo suficientemente diverso genéticamente debido a que se encontró en un solo lugar, el árbol de Franklin era susceptible a los patógenos. Y estos patógenos pueden haber sido transportados por el río al suelo desde las muchas plantaciones de algodón que se encontraban en la región en ese momento. Afortunadamente, Bartram se llevó algunas semillas a Filadelfia y pudo cultivar el árbol allí. Desde entonces, el árbol de Franklin ha sido cultivado por horticultores y jardineros en algunas partes del este de los Estados Unidos. Todos los árboles de Franklin que existen hoy en día son de especímenes de Bartram. En 1969, se emitieron un conjunto de cuatro sellos estadounidenses, cada uno con una planta que debía representar las cuatro regiones del país. El árbol de Franklin fue elegido para representar el sur. Hoy en día, se están haciendo algunos esfuerzos para devolver el árbol a su hábitat nativo, plantando algunos a lo largo de las orillas del río Altamaha, donde fue avistado por primera vez.

3. Strychnos electri – República Dominicana – 30 MYA

https://www.youtube.com/watch?v=R3YUjZ9YywU

En 1986George Poinar, un entomólogo de la Universidad Estatal de Oregón, realizó un viaje de campo a la República Dominicana para recuperar alrededor de 500 fósiles encerrados en ámbar que fueron descubiertos en una mina allí. Y en los siguientes 30 años, analizó los muchos insectos que componían ese lote. Pero en 2015, envió algunas fotos de alta resolución de varias flores también encerradas en ámbar a la profesora Lena Struwe de la Universidad de Rutgers. Ya que las flores estaban en perfectas condiciones, pudo deducir que pertenecían al género Strychnos de plantas con flores que existen en la actualidad, que son todas venenosas en un grado u otro. Estas plantas contienen estricnina, un alcaloide utilizado en pesticidas como el veneno para ratas.

Esta planta en particular, que el profesor Struwe denominó “electri” por la antigua palabra griega “electrum”, y que significa ámbar, es la primera flor neotropical que se conserva de esta forma. También está fechado entre 15 y 45 millones de años. Este descubrimiento es muy importante en el mundo académico, ya que arroja algo de luz sobre la evolución de esta rama del género Strychnos, así como de la familia Asterid aún más grande a la que pertenecen estas plantas. Y dado que las flores permanecieron allí durante casi 30 años sin ser analizadas, también apunta a la gran cantidad de especies aún desconocidas escondidas en colecciones de historia natural en todo el mundo y los pocos expertos disponibles para examinarlas.

2. Árbol Toromiro – Isla de Pascua – 1965

La Isla de Pascua es uno de los lugares más remotos de la Tierra, ubicado a unas 2.200 millas de América del Sur y a 1.300 millas de las Islas Pitcairn, que son las islas habitadas más cercanas. Son más famosos por las casi 900 estatuas conocidas como moai, construidas allí por los lugareños poco después de su llegada a la isla alrededor del siglo XIII. Pero muchos desconocen el hecho de que la isla no se parecía en nada a la actual. A lo largo de los siglos, estos habitantes han ido talando los árboles de la isla hasta tal punto que en los siglos XVII y XVIII la civilización local entró en decadencia a causa de ello. La llegada de los europeos trajo una mayor degradación a la isla con una agricultura extensiva, una deforestación masiva y la introducción de ovejas en pastoreo. Jacob Roggeveen, el explorador holandés que descubrió la isla el día de Pascua en 1722, la describió como excepcionalmente fértil, pero desde entonces la capa superficial del suelo se ha erosionado y solo el 7,7% de la flora existente en la actualidad es endémica de la isla.

El árbol de Toromiro, que es el árbol nacional de la isla, ya no vive allí. El último fue talado dentro del cráter volcánico Rano Kao en 1965. Es un pequeño árbol arbustivo que mide alrededor de 6 pies de altura y se caracteriza por su tronco retorcido y su corteza roja muy agrietada. En la década de 1950, se recolectaron algunas semillas y el árbol sobrevive en varios jardines botánicos de Europa y Chile. Ha habido varios intentos de traerlo de regreso a la Isla de Pascua, pero ninguno ha tenido éxito hasta ahora.

1. Prototaxitas – En todo el mundo – 350 MYA

https://www.youtube.com/watch?v=BNwbLI-RKtI

Descubiertas por primera vez en 1859 en Canadá, las prototaxitas han desconcertado al mundo académico desde entonces. Encontradas en muchos lugares del mundo, estas agujas gigantes mide unos 24 pies de alto y un ancho de tres pies, data de hace 420 millones de años y desaparece del registro fósil unos 70 millones de años después. La mayoría creía que eran alguna forma de algas, líquenes o incluso una forma primitiva de coníferas, pero algo no cuadraba. Solo en 2001, con Francis Hueber en el Museo Nacional de Historia Natural en Washington DC, el misterio comenzó a desvelarse. Propuso que los enormes troncos eran en realidad hongos. Basó su suposición en su estructura interna, pero no tenía pruebas concluyentes que la respaldaran.

Para ser justos, los hongos en realidad no son plantas, ya que están más estrechamente relacionados con los animales. Pero es importante tener en cuenta que los hongos fueron los primeros organismos en llamar a la tierra seca su hogar permanente y hacer que el suelo sea lo suficientemente rico en nutrientes para que las plantas eventualmente echen raíces. Así es también como C. Kevin Boyce, un geofísico de la Universidad de Chicago, respondió a la pregunta de la verdadera identidad de los prototaxitas. El analizo la composición de carbono dentro de sus fósiles con la composición de carbono de las plantas de ese período. Y dado que las plantas, a diferencia de los hongos o los animales, obtienen su carbono solo del aire, la proporción de isótopos de carbono debería ser la misma en todas las plantas de la época. Al analizar los fósiles, llegaron a la conclusión de que estos enormes troncos no eran en realidad plantas y probablemente eran hongos gigantes que dominaban ese mundo antiguo.

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