Datos aterradores sobre las tormentas solares

Más del 99% de la masa de todo nuestro sistema solar existe solo en el sol. Es cien veces más ancho que la Tierra, pero más de 330.000 veces más masivo. Y toda esa masa es hidrógeno o helio. Todo ha estado ardiendo durante 4.600 millones de años y todavía quedan unos buenos 5.000 millones de años antes de que se queme todo el combustible. En igualdad de condiciones, es algo asombroso. Todavía hay mucho que no sabemos sobre nuestra estrella, pero las cosas que hacemos ahora, especialmente sobre las tormentas solares, son bastante aterradoras.

10. Las erupciones solares podrían apagar el mundo

Las erupciones solares no son nada nuevo y ocurren con mucha frecuencia en la superficie del sol. Visualmente, se verían como un punto brillante en la superficie de un objeto que ya es muy brillante. Son causadas por una aceleración de partículas dentro del cuerpo del sol que se expulsan rápidamente. Normalmente no es motivo de alarma, excepto que existen en grados de magnitud, y una gran erupción solar podría tener grandes repercusiones.

Se ha predicho que una erupción solar lo suficientemente masiva, si se libera en la dirección de la Tierra, podría tener suficiente energía electromagnética para esencialmente apaga nuestro planeta. Los satélites GPS, las telecomunicaciones, Internet, básicamente todo lo que damos por sentado hoy en día sería eliminado.

Todo es especulativo, pero existe la posibilidad. Y la gama completa de cosas afectadas es asombrosa. No son solo los sistemas de comunicación, son cosas como las redes eléctricas las que evitan que los reactores nucleares se sobrecalienten. Ese tipo de cosas aterradoras. Incluso en dólares y centavos, se ha predicho que arreglar algo como esto le costaría al mundo alrededor de $ 10 billones. ¿Lo positivo? Se ha predicho que hay alrededor de un 12% de posibilidades de que suceda en la próxima década.

9. Las eyecciones de masa coronal son enormes

La eyección de masa coronal no es lo mismo que una erupción solar, y generalmente sigue los pasos de una erupción solar. Es una liberación masiva de plasma de la corona solar y se caracteriza por un intenso campo magnético. Y no son pequeños de ninguna manera.

Una eyección coronal masiva puede contener alrededor de un millón de toneladas de material solar a medida que explota hacia afuera. Pueden viajar a una velocidad de 4,473,873 millas por hora y tienen un tamaño radial de 23 millones de millas. Pueden parecer incluso más grandes que el sol mismo.

8. Los eventos de protones solares dosifican los aviones con radiación

Una gran cantidad de radiación se libera durante una tormenta solar y, si se ventila en dirección a la Tierra, nuestro planeta se baña en ella. Sin embargo, esto no suele ser un problema, ya que nuestra atmósfera nos mantiene a salvo de ese tipo de cosas. Las erupciones solares han estado ocurriendo desde que existió el sol por primera vez, por lo que no hay nada de qué preocuparse especialmente cuando estás parado en el suelo. Sin embargo, puede haber un problema cuando no estás parado en el suelo.

Las investigaciones han demostrado que los astronautas en particular, e incluso los que viajan en aviones, tienen un mayor riesgo de exposición a la radiación cuando ocurren eventos solares. Los pasajeros y la tripulación de un avión que volaba a 40.000 pies durante un evento solar, según uno registrado en 2017, habrían recibido entre 90 y 110 microsieverts de radiación. Su radiografía promedio le dará 100 microsieverts.

Ese día de exposición no es tan terrible, pero considere la frecuencia con la que los pilotos y los asistentes de vuelo están en el aire. Se estima que la tripulación de la aeronave ya recibe tres veces la dosis normal de radiación de fondo en un año determinado. Durante los eventos solares, esa exposición se dispara. Durante toda una vida trabajando en el aire, tiene el potencial de haber absorbido una gran cantidad de radiación de rayos X.

7. Son costosos

Para apreciar completamente los efectos de incluso una tormenta solar leve, no tenemos que ir muy lejos en el pasado. Hace apenas 30 años, el 13 de marzo de 1989 una tormenta solar provocó un apagón masivo que cerró gran parte de la provincia de Quebec en Canadá.

La explosión de plasma del sol provocó una aurora que se podía ver tan al sur como Florida y Cuba. Millones de residentes de Quebec se quedaron sin electricidad durante alrededor de 12 horas. El costo se estimó en $ 13.2 millones. Las estimaciones de los costos futuros de tormentas más grandes son asombrosas. Algunas predicciones indican que estas tormentas nos cuestan tanto como $ 40 mil millones. Eso no es en total, es por día.

6. Causan auroras

Podría decirse que los efectos secundarios más inusuales de las tormentas solares son los efectos visuales en nuestra atmósfera. Las personas del extremo norte están acostumbradas a las auroras boreales, lo que la mayoría de la gente conoce como auroras boreales, pero generalmente se limitan a esa región geográfica. Las tormentas solares traen el norte a todas las regiones del mundo.

Varias tormentas solares han hecho que las luces aparezcan sobre lugares como Nueva Zelanda, Bostón, Cuba, África Occidental y en otros lugares. Aunque las auroras boreales son inofensivas y bastante espectaculares de contemplar, aparecer inesperadamente en diferentes partes del mundo definitivamente debe ser discordante para quienes viven allí, especialmente si no habían escuchado las noticias.

5. Operadores de telégrafos conmocionados

A veces conocida como el Evento de Carrington, la tormenta solar de 1859 es la tormenta más poderosa que hemos registrado. Es difícil tener una idea completa de la intensidad de este evento debido a las limitaciones de la tecnología en ese momento, pero los relatos de lo que sucedió son casi increíbles. Si no hubieran venido de todo el mundo, muy bien podrían ser increíbles.

Las comunicaciones mundiales en ese momento se limitaban a las máquinas de telégrafo, y esas máquinas sufrieron daños graves cuando golpeó la tormenta. Hay informes de que los postes de telégrafo disparaban chispas y los operadores experimentaban descargas eléctricas a través de sus telégrafos en todo el planeta. Eso significa que la tormenta fue tan poderosa que en realidad creó una carga eléctrica esencialmente de la nada, lo que nos recuerda …

4. Electrifican el aire

Para apreciar plenamente el alcance del evento Carrington y cómo afectó al mundo, hay una historia que lo pone todo en perspectiva. Obviamente, si los postes de telégrafo estaban chispeando y había una aurora visible tan al sur como Hawai y partes del Caribe, se trataba de una tormenta solar masiva. Pero tuvo un efecto secundario en el sistema telegráfico que fue notable.

Debido a que la carga en el aire había comenzado a impactar a los operadores de telégrafos, varios de ellos desconectaron sus fuentes de alimentación en un intento de evitar el daño. Inexplicablemente, pudieron seguir trabajando independientemente. Había tanto electricidad en el aire, los telégrafos pudieron funcionar sin una fuente de alimentación lista conectada.

Si bien esto parece un poco desconcertante por un lado, también es muy similar al sueño que tuvo Nikola Tesla de crear energía inalámbrica ilimitada para todos en el mundo. Puede suceder, simplemente requiere una cantidad impresionante de esfuerzo.

3. Mil millones de bombas de hidrógeno

Las erupciones solares se clasifican por su tamaño e intensidad. Las bengalas más pequeñas se conocen como Clase A. Después de A-Class está B-Class y luego C-Class. Las cosas se alteran un poco a medida que sigue M-Class, y luego la clase final es X-Class. Puede considerar que la escala es algo así como la escala de Richter para terremotos y la escala de Fujita para tornados. Cada letra en la escala de erupción solar representa una magnitud 10 más alta que la anterior. Entonces, si las erupciones solares de Clase X son las erupciones solares más poderosas, ¿qué significa eso exactamente?

Para empezar, esta clasificación es un poco engañosa. Si bien X es la clasificación más grande en la escala, todavía hay una escala dentro del rango de X. X1 es seguido por X2, X3 y así sucesivamente. En 2003, una llamarada solar se midió hasta X28. Cada uno de estos números es una magnitud 10 más alto que el anterior. Y la razón por la que uno midió X28 fue porque era tan alto como llegaba el sensor antes de cortar.

Comprender la energía liberada durante estas erupciones masivas no es fácil porque es mucho más grande que cualquier cosa que podamos experimentar aquí en la Tierra. Una erupción solar de nivel X se ha comparado con bombas de hidrógeno en términos de producción de energía. Más específicamente, una erupción solar de nivel X libera la misma cantidad de energía que aproximadamente Mil millones de bombas de hidrógeno. Y para que quede claro, una bomba de hidrógeno es aproximadamente 10 veces más poderoso que las bombas atómicas lanzadas durante la Segunda Guerra Mundial.

2. Son increíblemente rápidos

Saber qué tan rápido sucede una cosa es importante para saber cómo reaccionar ante ella. Es por eso que se pone tanto esfuerzo en estudiar cosas como terremotos, maremotos y huracanes. Necesitamos contar con sistemas de alerta temprana para que la gente tenga tiempo de prepararse. Aunque menos preocupante, saber cómo prepararse para una tormenta solar ciertamente podría beneficiar al mundo. El problema es que la velocidad a la que suceden estas cosas es casi imposible de preparar.

Si bien algunas investigaciones han demostrado que una eyección de masa coronal debería llegar a la Tierra en aproximadamente tres o cuatro días, ese no siempre es el caso. Se registró que la eyección de masa coronal de 1859 alcanzó la Tierra. en solo 17 horas. El nivel de daño que causó se vio atenuado por la tecnología limitada en la Tierra en ese momento. Si algo así sucediera hoy, 17 horas no proporcionarían absolutamente ningún tiempo para prepararse para ello.

1. Realmente no los entendemos

Quizás lo más aterrador que sabemos sobre las tormentas solares es lo que no sabemos. El miedo a lo desconocido es, después de todo, un tema muy destacado en la vida. Y cuando se trata de tormentas solares, aunque entendemos muchos de los mecanismos detrás de ciertos eventos, hay tanto (y más) que la ciencia aún tiene que descifrar.

Qué tan poderosa puede llegar a ser una tormenta solar, cuándo podría suceder, qué le hace a la Tierra, todo eso es especulativo en el mejor de los casos. La ciencia del espacio es mucha teoría con la esperanza de que la observación pueda respaldarla. Y cuando las cosas suceden a escala universal, significa que los humanos no siempre pueden averiguar qué está pasando.

Eso significa que realmente no tenemos forma de prepararnos para una tormenta solar a gran escala porque no sabemos cómo cuantificar eso. Tenemos ideas de las que existieron en el pasado, y podemos adivinar cómo sería una peor, pero no sabemos si sería incluso peor que nuestra peor suposición.

Afortunadamente, eventos como este a escala cósmica no son del todo comunes. Es posible que ocurra una tormenta solar catastrófica durante nuestra vida, pero es posible que no suceda nada durante otros 100 millones de años.

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