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Genios científicos olvidados de la historia

25/07/2021

Todos hemos crecido leyendo sobre los científicos y matemáticos más destacados de la historia, como Einstein, Newton, Arquímedes, Marie Curie, Pitágoras, Darwin y similares. Estos nombres resuenan a lo largo de la historia no solo por el peso de sus descubrimientos e invenciones, sino también por dar forma fundamental a nuestra comprensión colectiva del mundo.

Sin embargo, faltan entre ellos los nombres de innumerables otros genios científicos que quedaron fuera de los libros de historia por una razón u otra. Mientras que algunos de ellos, como Pierre Louis Maupertuis, quedaron eclipsados ​​por sus rivales más poderosos, otros, como Brahmagupta, existieron hace tanto tiempo que nos hemos olvidado de ellos. Todos ellos, sin embargo, hicieron tanto, si no más, para avanzar en el campo de la ciencia como cualquiera de los que mencionamos anteriormente.

10. Pierre Louis Moreau De Maupertuis

Si tuviéramos que contar todo en lo que Pierre Louis Moreau De Maupertuis era bueno, probablemente estaríamos aquí por un tiempo. Nacido en Francia en 1759, Maupertuis fue un talentoso matemático, biólogo, genetista, filósofo y físico. Fue un defensor activo de la física newtoniana, demostrando por primera vez que la Tierra es en realidad un esferoide achatado en lugar de una esfera, un logro que le valió una invitación para venir a vivir a Berlín del rey Federico II. También fue pionero en los campos de la evolución y la genética. Física.

Su contribución más importante a la ciencia, sin embargo, fue la ‘principio de mínima acción‘. Dicho de manera simplista, es el principio de que, dada una cantidad finita de tiempo, cualquier sistema, por ejemplo, un automóvil que va de un punto a otro, minimizaría la cantidad de energía que usa en su conjunto. Si bien puede que no tenga mucho sentido para la mayoría de nosotros, el concepto es ahora una parte central de muchas ramas importantes de la ciencia, incluidas las matemáticas teóricas, la mecánica cuántica, la mecánica de fluidos y la física de partículas.

Desafortunadamente para Maupertuis, el crítico más vocal del principio también resultó ser una de las figuras más influyentes en Berlín en ese momento: Voltaire. Según algunos relatos, fue su crítica mordaz y a menudo pública del principio, ahora un pilar fundamental de la física, lo que obligó a Maupertuis a abandonar Berlín en 1753.

9. Ibn Al-Haytham

El desarrollo del método científico moderno a menudo se atribuye a Roger Bacon, un científico y filósofo de Inglaterra del siglo XIII. Si bien definitivamente jugó un papel fundamental en la introducción del concepto a los académicos europeos, no fue la primera, ni siquiera la segunda, persona en la historia que se le ocurrió. El método científico, o la práctica de formular hipótesis, observar, experimentar y revisar por pares cualquier resultado científico para determinar su precisión, fue desarrollado por primera vez por Ibn Al-Haytham, un erudito islámico, más de dos siglos antes.

Nacido en el siglo X en la cúspide de la Edad de oro del Islam – un período de casi cinco siglos de inmenso progreso cultural, económico y científico en el mundo islámico – Haytham bien puede ser uno de los científicos más importantes de la historia. Fue el primero en utilizar el método científico para verificar sus resultados, que pronto fue adaptado por muchos otros científicos de la época.

Sin embargo, no es así, ya que también hizo muchos descubrimientos cruciales en otros campos, especialmente en óptica y medicina. Fue, por ejemplo, el primer científico en darse cuenta de que la visión no se origina a partir de la luz emitida por nuestros ojos, una creencia generalizada teoría en ese momento, pero fuentes de luz externas.

8. Lise Meitner

La física nuclear fue importante durante la primera parte del siglo XIX, no por sus posibles aplicaciones en la guerra, incluso si esa también puede haber sido una de las razones, sino para comprender la estructura fundamental del átomo. Un buen número de científicos e investigadores de esa época hicieron contribuciones notables y revolucionarias al campo en todo el mundo, aunque solo recordamos a los famosos como Marie Curie y Niels Bohr.

Una de ellas fue Lise Meitner, una científica nacida en Austria de ascendencia sueca. Ella, junto con Otto Hahn; una de las primeras pioneras de la química nuclear, descubrió un elemento completamente nuevo llamado Protactinium en 1917. Sin embargo, su mayor contribución a la ciencia fue darse cuenta de que algunos elementos radiactivos se desintegran y pierden parte de su masa con el tiempo, liberando enormes cantidades de energía en el proceso. . Había tropezado con el fenómeno de la fisión nuclear, cambiando permanentemente la ciencia y la guerra para siempre. El premio Nobel por el descubrimiento, sin embargo, fue para Otto Hahn en 1944, una decisión todavía impugnado por la comunidad científica en general.

Desafortunadamente para Meitner, ella también resultó ser una judío científico que vivió en Berlín durante el ascenso de Adolf Hitler. Si bien los nazis estaban especialmente interesados ​​en no dejar escapar a los científicos judíos, ella pudo tomar un tren que salía de Alemania en 1938 y pasó el resto de sus días en Suecia hasta su muerte en 1968.

7. Percy Julian

Percy Lawson Julian era un científico afroamericano nacido en Montgomery, Alabama en 1899. Vivió durante la era de la segregación y, por lo tanto, no pudo completar la escuela porque ninguna escuela secundaria en Montgomery en ese momento admitía estudiantes negros.

A pesar de los muchos desafíos que enfrentó a lo largo de su vida, Julian siempre fue un estudiante talentoso, especialmente en química. Si bien nunca pasó el décimo grado, aún fue admitido en la Universidad DePauw, Indiana. Continuaría estudiando en algunas de las universidades más prestigiosas del mundo en ese momento, incluidas Harvard y Universidad de Viena.

Si bien perdió muchas oportunidades debido a su raza, el trabajo de Julian al sintetizar varios químicos de las plantas aún cambiaría el mundo en más de un sentido. Su proceso de síntesis de sustancias químicas útiles a partir de la soja condujo a la invención de Aer-O-Foam, un invento que acabaría salvando muchas vidas durante la Segunda Guerra Mundial.

6. Esther Lederberg

Si bien es posible que la mayoría de nosotros nunca haya oído hablar de Esther Lederberg, cualquiera que tenga algo que ver con el campo de microbiología definitivamente lo habría hecho. Su investigación en genética y biología celular transformó la forma en que entendemos los virus y las bacterias, y muchos de los métodos de laboratorio que desarrolló todavía se utilizan ampliamente.

De todas sus contribuciones a la biología, y realmente hay demasiadas para contar aquí, la más importante fue la del fago lambda en 1951, un tipo de virus parásito que infecta a las bacterias. Antes de eso, los fagos solo se entendían como parásitos dañinos que matan bacterias, aunque el fago Lambda podía colocarse en el ADN de su anfitrión y permanecer allí sin matarlo. Fue un descubrimiento instrumental, y desde entonces, el fago lambda se ha utilizado como modelo para comprender mejor los virus y las bacterias.

Si bien a menudo se veía eclipsada por su esposo, Joshua Lederberg, un científico talentoso por derecho propio, Esther sentó las bases para la biología molecular moderna, allanando el camino para otros campos como la ingeniería genética.

5. Emmy Noether

A diferencia de la mayoría de las personas que conocerías, Emmy Noether tuvo un amor de toda la vida por las matemáticas. Una de las matemáticas más talentosas del siglo XX, incluso si casi ninguno de nosotros ha oído hablar de ella, su mayor logro fue elaborar un teorema basado en la teoría de la relatividad de Einstein, que todavía se usa ampliamente en la actualidad.

El teorema de Noether, como se conoce ahora, establece que cualquier sistema simétrico en la naturaleza tiene leyes de conservación que funcionan para preservar su simetría. Si bien puede no significar nada para la mayoría de nosotros, el teorema, probado en 1915, el mismo año cuando Einstein introdujo por primera vez su teoría general de la relatividad, ahora es un concepto clave en la física teórica. Su trabajo fue tan importante que Einstein una vez la llamó “el genio matemático creativo más significativo producido hasta ahora”.

4. Subrahmanyan Chandrasekhar

Subrahmanyan Chandrasekhar fue un físico y matemático estadounidense nacido en India, con contribuciones clave en los campos de la mecánica cuántica, astrofísica, hidrodinámica y balística, entre muchos otros. Sin embargo, su mayor regalo para la ciencia tiene que ser su trabajo sobre la evolución de las estrellas.

En la década de 1930, se creía ampliamente que cuando las estrellas convierten todo su hidrógeno en helio, todos colapsan por su propio peso y se convierten en estrellas enanas blancas. Chandrashekhar demostró que la muerte de una estrella en realidad depende de su masa, y las estrellas más pesadas que 1,44 veces la masa del sol, ahora conocida como la Límite de Chandrashekhar – no se conviertan en enanas blancas, sino que continúen colapsando, exploten en una explosión de supernova y eventualmente se conviertan en estrellas de neutrones.

3. Rosalind Franklin

El descubrimiento de la verdad La estructura de la molécula de ADN fue un descubrimiento monumental en muchos campos científicos. A menudo se le atribuye a dos científicos llamados Jim Watson y Francis Crick, y también con precisión. Mientras trabajaban en Cambridge, Watson y Crick, como se les conoce a lo largo de los años, fueron los primeros en definir la estructura química y biológica de la molécula de ADN. Por el descubrimiento, ellos, junto con Maurice Wilkins de la King’s University, quien desarrolló la primera fotografía detallada de la molécula, recibieron el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1962.

Sin embargo, un nombre que falta de manera notoria es el de Rosalind Franklin, una química consumada y quizás una de las mejores cristalizadoras de rayos X en Gran Bretaña durante la era posterior a la Segunda Guerra Mundial. Meitner, junto con uno de sus estudiantes, tomó la primera fotografía de rayos X del ADN, que inspiró directamente a Wilkins, así como a Watson y Crick. investigar sobre el tema. Se cree ampliamente que Rosalind habría sido incluida en el Nobel si estuviera viva, ya que sentó gran parte de las bases para el descubrimiento, aunque lamentablemente falleció en 1958.

2. Brahmagupta

En la imaginación popular, la historia de las primeras matemáticas se centra en la antigua Grecia y Roma. Sin embargo, fueron los matemáticos indios los pioneros en los primeros métodos de aritmética y geometría que todos usamos hoy. El sistema numérico de valor posicional de diez dígitos, como ejemplo, fue desarrollado por primera vez por los indios y luego perfeccionado por los árabes durante la edad de oro islámica.

Quizás la contribución india más importante a las matemáticas fue el número ‘0’, realizado por un científico, matemático, astrónomo y filósofo del siglo VII conocido como Brahmagupta. Muchas personas antes que él en muchas culturas habían ideado sus propias formas de explicar el cero faltante, aunque con poco éxito. El trabajo de Brahmagupta, por primera vez, definió las propiedades de lo que ahora conocemos como el número cero, resolviendo muchos problemas de cálculos de larga data hasta ese momento.

Esto tendría un gran impacto en los científicos y matemáticos árabes y bizantinos, y más tarde en el Renacimiento, que continuarían desarrollando el trabajo de Brahmagupta y dando forma a las matemáticas como las conocemos hoy.

1. Al-Khwarizmi

Otra figura prominente de la edad de oro islámica, Al-Khwarizmi hizo algunos de los mayores descubrimientos de la ciencia, aunque casi ninguno de nosotros ha oído hablar de él. Eso es a pesar del hecho de que su nombre sigue vivo en las matemáticas modernas en más de un sentido: ‘algoritmo’ proviene de su nombre latinizado en ese momento, y ‘álgebra’ después de uno de sus libros.

Nacido en la región de Khwarazm, ahora parte de Uzbekistán y Turkmenistán, en el año 780, Khwarizmi realizó la mayor parte de su trabajo científico directamente bajo la supervisión del califa en Bagdad. Fue responsable del desarrollo del sistema numérico hindú-árabe, el sistema numérico de 10 dígitos que todos usamos hoy en día. Su libro sobre álgebra elemental fue el primer tratado en definir soluciones a ecuaciones basadas en conceptos geométricos, una novedad en el campo matemático y una base para casi todos los campos de la ciencia y las matemáticas avanzadas en la actualidad.