Hechos fascinantes sobre la pandemia de gripe española

Gripe española, la pandemia más mortífera del siglo XX, golpeó al mundo en una serie de oleadas y dejó entre 50 y 100 millones de muertos a su paso. Puede haber aparecido en las trincheras de la Primera Guerra Mundial en Europa ya en 1916, según algunos investigadores. Apareció por primera vez en los Estados Unidos en la primavera de 1918. Se siguen debatiendo numerosas teorías contradictorias sobre su origen. Algunos dicen que comenzó en los Estados Unidos, algunos dicen que en Europa y otros sostienen que se originó en Asia. Sin embargo, no hay debate sobre su impacto, ya que un tercio de la población mundial contrajo la enfermedad durante su pico en 1918-19. Continuó apareciendo hasta bien entrado 1920, aunque con un impacto significativamente menor.

A diferencia de otras formas de influenza, el virus tenía una impacto significativo en los jóvenes, adultos por lo demás sanos, que por lo general tenían un sistema inmunológico más fuerte. Golpeó a los ricos y a los pobres. Franklin Delano Roosevelt contrajo la enfermedad. El rey de España casi muere por ello. Una joven enfermera en Toronto, Amelia Earhart, contrajo la enfermedad, que dañó sus senos nasales hasta el punto que requirió cirugía. Las cicatrices la dejaron con problemas de sinusitis por el resto de su vida. En los Estados Unidos, 675,000 estadounidenses murieron a causa de la gripe, la mayoría de ellos durante la segunda ola mortal en 1918. Ese año, la esperanza de vida promedio de los estadounidenses se redujo en 12 años como resultado de la gripe. Aquí hay 10 datos sobre la pandemia de gripe española al final de la Primera Guerra Mundial …

10. Nadie sabe con certeza dónde se originó.

Si bien existe cierto desacuerdo entre los estudiosos sobre el lugar de origen, el consenso es que la gripe española no se originó en España. Cuando la pandemia se extendió rápidamente por Europa en 1918, las condiciones de censura durante la guerra afectaron a la mayoría de los informes de noticias. La censura no se aplicó a la España neutral. En periódicos y revistas aparecieron noticias sobre la virulencia de la gripe allí, con referencias a “esta gripe española”. El nombre se quedó. Los informes sobre la enfermedad en España aumentaron sustancialmente cuando el rey Alfonso XIII contrajo la gripe en la primavera de 1918. Irónicamente, a medida que los informes sobre la enfermedad del rey y su cercanía a la muerte durante varios días aumentaron las referencias a la gripe española en los periódicos occidentales, los españoles se refirieron a la enfermedad como la gripe francesa.

Desde la pandemia (y en parte durante ella), China, Gran Bretaña, Estados Unidos y Francia, así como Rusia, todos se han sugerido como el punto de partida de la enfermedad. El primer caso en los Estados Unidos apareció en marzo de 1918, en un puesto del ejército de Kansas. Más recientemente, los investigadores identificaron casos potenciales ya en 1916, en estaciones de recepción y clasificación del ejército en Francia. Otro brote anterior ocurrió en una base del ejército británico en Aldershot a principios de la primavera de 1917. El campo de concentración del Reino Unido en Etapes, en el norte de Francia, vio pasar a 100.000 soldados diariamente, ya sea regresando del frente o en camino hacia él, en densos condiciones de hacinamiento. Cientos de personas presentaron síntomas de la gripe pandémica durante la primavera y el otoño de 1917, un hecho identificado más tarde por patólogos del ejército.

9. Más soldados estadounidenses murieron a causa de la gripe española que en combate durante la Primera Guerra Mundial.

Los estadounidenses quedaron atónitos por las bajas sufridas por sus tropas durante la Primera Guerra Mundial, aunque en comparación con los combatientes europeos fueron bajas. La movilización colocó a 4,7 millones de hombres estadounidenses en uniforme. De ellos, unos 320.000 enfermaron y se recuperaron, o sufrieron heridas en combate de las que sobrevivieron. 116.516 soldados y marineros estadounidenses murieron durante la guerra. Las muertes en combate ascendieron a 53.402. El resto, 63.114, murió de enfermedad, y la mayoría de las muertes se produjeron a causa de la gripe española en los campos de Estados Unidos, en Europa y en barcos con destino a Europa. Una vez que tal barco fue un antiguo transatlántico alemán. En 1917, Estados Unidos convirtió el barco de vapor alemán Vaterland, internado en Nueva York, en un buque de transporte, rebautizado USS Leviatán.

El 29 de septiembre de 1918, Leviatán partió de Nueva York hacia el puerto francés de Brest, con 9.000 doughboys estadounidenses y una tripulación de 2.000 marineros (uno de los marineros era un joven neoyorquino llamado Humphrey Bogart). Gripe española apareció en el barco durante la travesía. Cuándo Leviatán Llegó a Brest y transportó a 2.000 hombres ya diagnosticados con la gripe española, que causó estragos en las condiciones de hacinamiento a bordo y desbordó las instalaciones médicas y el personal del barco. 80 hombres murieron durante la travesía, muchos más después de desembarcar en Francia, durante el apogeo de la pandemia. Un brote similar ocurrió en el viaje de regreso del barco a los Estados Unidos.

8. Afectó al Tratado de Versalles.

El combate durante la Primera Guerra Mundial llegó a su fin mediante un armisticio, que comenzó a las 11 de la mañana del día 11 de noviembre, el mes 11 del año de 1918. Muchos asuntos de la guerra quedaron sin resolver. Los líderes de las naciones aliadas acordaron reunirse en París a principios de 1919 para discutir los problemas que enfrenta Europa. Woodrow Wilson, entonces presidente de los Estados Unidos, fue a Europa para unirse a las discusiones, presentar sus famosos 14 puntos y defender el establecimiento de la Liga de Naciones. Favoreció términos más indulgentes para Alemania que los propuestos por los líderes de Francia, Italia y Gran Bretaña. Wilson pretendía utilizar el prestigio estadounidense para obtener medidas menos punitivas contra los alemanes, especialmente en forma de reparaciones.

Durante las negociaciones para el tratado, que tuvieron lugar en París en lugar del Palacio de Versalles que le dio nombre, Wilson contrajo la gripe española. Varios miembros de su séquito sufrieron gripe durante el viaje a Francia. La enfermedad de Wilson fue encubierta, aunque se enfermó gravemente en París, incapaz de asistir a múltiples sesiones de las negociaciones. Su medico, El almirante de la Armada Cary Grayson, escribió sobre el presidente como «violentamente enfermo». Cuando Wilson se recuperó parcialmente y regresó a las negociaciones, varios participantes escribieron sobre su falta de atención, fatiga y apatía. No logró facilitar las reparaciones impuestas por los aliados a los alemanes, y el resultante Tratado de Versalles creó condiciones en Alemania que condujo al ascenso de Adolf Hitler y la guerra que siguió a la Guerra para poner fin a todas las guerras.

7. El gobierno federal hizo poco con respecto al impacto de la gripe.

En los Estados Unidos, el gobierno federal hizo relativamente poco para combatir la gripe española, aparte de emitir advertencias para informar a los estadounidenses sobre los peligros que presenta la enfermedad. El Congreso levantó la sesión en el otoño de 1918, con la segunda ola de la pandemia en su apogeo. La Corte Suprema hizo lo mismo. El Servicio de Salud Pública de los Estados Unidos, entonces una agencia dentro del Departamento del Tesoro, emitió carteles advirtiendo contra escupir en las aceras. También aconsejaba a los trabajadores ir andando al trabajo, lo que parece extraño a los ojos modernos, hasta que se considera que la mayoría de los desplazamientos en ese momento implicaban tranvías o ferrocarriles. También advirtió a los estadounidenses que eviten fatigarse demasiado.

Antes de que Woodrow Wilson fuera a Europa, Edith (la esposa del presidente) envió 1,000 rosas a mujeres jóvenes que participaban en la guerra en el Distrito de Columbia, que estaban enfermas de gripe. Eso fue más o menos el alcance del esfuerzo federal. Combatir los efectos de la pandemia, las horas de trabajo perdidas, enterrar a los muertos y combatir la propagación de la enfermedad fue dejado en manos de los gobiernos locales, que respondió de diversas formas en todo el país. Algunos impusieron severas restricciones a la circulación, las multitudes y las escuelas, aliviándolos a medida que la pandemia pasaba por sus comunidades. Otros continuaron promoviendo grandes reuniones para apoyar las campañas de Liberty Bond, incluido un desfile en Filadelfia después del cual miles murieron en la ciudad debido a la rápida propagación de la influenza que siguió.

6. Algunas ciudades hicieron obligatorio el uso de máscaras, con sanciones penales

La primera ola de gripe española en Estados Unidos ocurrió en la primavera de 1918. Comparada con la segunda ola, fue leve. La segunda ola se produjo en septiembre de 1918, en las ciudades orientales, y se trasladó gradualmente hacia el oeste. San Francisco escapó de la primera ola, y su jefe de la Junta de Salud, el Dr. William Hassler, aseguró a los ciudadanos de la ciudad que la segunda ola no los afectaría. El 24 de septiembre, un recién llegado de Chicago se enfermó de gripe. A mediados de octubre, había más de 4.000 casos en la ciudad. Ese mes la ciudad aprobó una ordenanza haciendo obligatorio el uso de máscaras de gasa, y Hassler las promociona como 99% efectivas para detener la propagación de la gripe entre las personas.

En realidad, es probable que las máscaras fueran de poca utilidad, y el 21 de noviembre de 1918, la ciudad anuló la orden de usarlas. Varias otras ciudades emitieron órdenes similares, con diversos grados de castigo para los infractores. En San Francisco, los infractores fueron a la cárcel. La ciudad sufrió 2.122 muertes durante la letal segunda ola. La tercera ola golpeó en diciembre y duró durante el invierno, elevando el número de muertos en San Francisco a más de 3,500 de una población de aproximadamente medio millón. La cercana Oakland fue afectada de manera similar. Oakland también promulgó una ordenanza que requiere máscaras, con la virulenta oposición de los tabacaleros de la ciudad. Uno de esos propietarios diseñó una máscara con una solapa sobre la boca, lo que permite a los fumadores disfrutar de sus puros, cigarrillos y pipas sin dejar de cumplir con la ley.

5. La temporada de béisbol de 1918 se acortó, aunque no a causa de la gripe.

Major League Baseball acortó su temporada en 1918 en respuesta al esfuerzo de guerra estadounidense. El último juego de la temporada regular se jugó el 2 de septiembre de 1918. Los equipos jugaron poco más de 120 juegos ese año. Cuando terminó la temporada, la segunda ola de gripe española estaba en marcha en la costa este. Los campeones de la liga, los Boston Red Sox de la Liga Americana y los Chicago Cubs de la Liga Nacional, se enfrentaron en la Serie Mundial. Los funcionarios de salud pública en ambas ciudades se opusieron a jugar la Serie Mundial debido a la multitud que se reunió durante el curso de una epidemia, pero el béisbol siguió adelante. La única concesión de Boston a la gripe fue un acuerdo para jugar en Fenway Park, en lugar de en el Braves Field, donde habían jugado en la Serie Mundial anterior.

Durante la Serie Mundial a joven lanzador de los Medias Rojas inició dos juegos, ganando ambos, a pesar de padecer gripe en ese momento. Comenzó en los jardines en los otros cuatro juegos. Su nombre era George Herman Ruth. A lo largo de los juegos se acostó entre entradas, debilitado por la fiebre y los dolores corporales sintomáticos de la gripe. Algunos de sus compañeros asumieron que Ruth simplemente estaba sufriendo de una fuerte resaca, un problema común de los peloteros de la época. Pero a lo largo de la serie, Ruth estuvo notablemente ausente entre juegos, incluso pasó tiempo en el tren a Chicago en su cama, en lugar de convivir con sus compañeros de equipo. Los Medias Rojas ganaron la serie cuatro juegos a dos. Fue la única Serie Mundial de la historia que se jugó íntegramente en septiembre. Ese invierno, Ruth fue enviada a los Yankees.

4. Franklin Roosevelt contrajo la gripe cuando regresaba de Francia.

Franklin Delano Roosevelt se desempeñó como Subsecretario de Marina en la Administración de Wilson, y en esa capacidad fue a Europa en 1918. Su misión incluyó la coordinación de las actividades navales contra la amenaza de los submarinos alemanes y la organización de las instalaciones portuarias y de convoyes utilizadas por Barcos de la Armada de Estados Unidos. En septiembre de 1918 regresó a los Estados Unidos a bordo del USS Leviatán. A su llegada, FDR fue llevado del barco en camilla, habiendo contraído la gripe en Francia o, lo que es más probable, a bordo del barco. Leviatán La tripulación había estado expuesta y devastada por la gripe en varios viajes. FDR regresó a los Estados Unidos enfermo de muerte y requirió varias semanas de convalecencia en la casa de su familia en Hyde Park antes de reanudar sus funciones.

La enfermedad de FDR y su gravedad a menudo se pasan por alto, en gran parte debido a que más tarde contrajo polio, que dejó sus piernas paralizadas. Su gripe se describe a menudo como una enfermedad leve, aunque se fue Leviatán con neumonía doble, fiebre alta y debilidad debilitante. Su primo lejano, el ex presidente Teddy Roosevelt, que lo había animado a ir a Europa, le escribió durante su convalecencia. «Estamos profundamente preocupados por su enfermedad y confiamos en que pronto se recuperará», escribió el ex presidente, y agregó que «estamos muy orgullosos de usted». Si FDR no hubiera sobrevivido a la gripe, que mató a tantos estadounidenses que fueron a Europa en 1918, el resto del siglo XX habría sido muy diferente.

3. La segunda ola de gripe fue la más letal con diferencia

La segunda ola de influenza en 1918 se extendió por Europa Occidental y Estados Unidos desde septiembre hasta fin de año y hasta enero. Fue la más mortífera de las tres oleadas principales de la pandemia. En Filadelfia, la ciudad más afectada de Estados Unidos, alrededor de 16.000 murieron después de que los líderes de la ciudad se negaron a cancelar un desfile programado para promover la venta de Liberty Bonds. Escuelas cerradas de Cincinnati y negocios, cerró tranvías y ordenó el uso de máscaras. Durante un tiempo cerró todos los restaurantes, aunque permitió que las tabernas permanecieran abiertas. En un momento de noviembre, creyendo que lo peor había pasado, la ciudad reabrió negocios y escuelas. En cuestión de días, la tasa de mortalidad se disparó, lo que obligó a la ciudad a cerrar nuevamente. Más de 1.700 habitantes de Cincinnati sucumbieron a la gripe en el otoño de 1918.

Marineros en el Centro de Entrenamiento Naval de los Grandes Lagos trajo la gripe a Chicago. En septiembre, el Comisionado de Salud de Chicago anunció que la gripe estaba bajo control. Al final del mes se reportaron menos de 300 casos en la ciudad. A mediados de octubre, la ciudad reportó 1.200 nuevos casos por día. Chicago cerró escuelas, negocios, prohibió las reuniones públicas, cerró los parques y solicitó que las iglesias redujeran los servicios. Chicago reportó más de 38,000 casos de influenza y 13,000 casos de neumonía atribuidos a la influenza, antes de que se levantaran las restricciones a mediados de noviembre. Una restricción impuesta, a la que se opusieron vigorosamente los periódicos y las empresas conservadores, había sido la prohibición de fumar en los tranvías y trenes elevados. La Chicago Tribune se opuso a la prohibición y se refirió al Comisionado de Salud que la impuso como «su alteza».

2. Las autoridades de Filadelfia anunciaron que la gripe no era peor que la gripe estacional y realizaron un desfile para vender bonos de guerra.

A mediados de septiembre de 1918, la influenza estaba presente en todas las principales ciudades del este de los Estados Unidos, y Boston sufrió el mayor número de casos. Filadelfia había visto algunos casos de gripe, aunque los funcionarios de salud de la ciudad lo consideraron a la ligera. El Comisionado de Salud de la ciudad, Wilmer Krusen, designado político, ignoró las súplicas de médicos y expertos en salud pública prohibir las grandes reuniones públicas. Krusen anunció que la gripe no era peor que cualquier gripe estacional, a pesar de la evidencia presentada por otras ciudades. El Comisionado de Salud advirtió a la gente de Filadelfia que tenga cuidado, cubriéndose la cara cuando tosan o estornuden, y permitió que el 28 de septiembre se llevara a cabo el desfile programado de Liberty Bonds, un espectáculo patriótico al que asistieron unas 200.000 personas.

A mediados de noviembre, más de 12.000 habitantes de Filadelfia habían muerto de influenza. La morgue de la ciudad, diseñada para albergar 36 cuerpos, estaba obviamente abrumada, y los cuerpos se almacenaban en la ciudad dondequiera que se encontrara espacio. Se contrató a una empresa de fabricación de tranvías para que construyera sencillas cajas de madera que sirvieran de ataúdes. En las viviendas, familias enteras fueron golpeadas y murieron, sin ser descubiertas durante semanas. Solo tres días después del desfile, se llenaron todas las camas de hospital de la ciudad. Más de 500.000 casos de la gripe altamente contagiosa afectaron a Filadelfia antes de fin de año. El recuento final de muertes fue de más de 16.000. En contraste con Filadelfia, el ciudad de milwaukee, que impuso las leyes de distanciamiento social más estrictas de la nación, también registró la tasa de mortalidad más baja de cualquier ciudad en los Estados Unidos.

1. Un tercio de la población mundial contrajo gripe durante la pandemia.

La pandemia de influenza de 1918-20, lo peor del siglo XX, causó al menos 50 millones de muertes, y probablemente hasta 100 millones en todo el mundo. En la remota Tahití, murió el 10% de la población. En la India gobernada por los británicos murieron más de 13 millones de ciudadanos, con algunas estimaciones que llegan hasta los 17 millones. Samoa alemana perdió el 22% de su población. Samoa Americana impuso un bloqueo y salió ilesa de la pandemia. Los 300.000 muertos de Brasil incluyeron a su presidente, Rodrigues Alves. En el Estados Unidos más de una cuarta parte de la población contrajo gripe durante una de sus varias olas. Los recuentos oficiales de muertes suelen citar 675.000 muertes estadounidenses, aunque algunas estimaciones incluyen muertes en reservas indígenas y en comunidades de Alaska, y elevan el recuento a 850.000.

La neumonía bacteriana, una complicación provocada por la gripe, fue la principal causa de muerte. Cuando la gripe regresó para su tercera ola a fines del invierno y principios de la primavera de 1919, las tasas de muerte eran comparativamente bajas. Los brotes esporádicos continuaron en el otoño de 1919 y el invierno de 1919-20. Cuando comenzó la década de 1920, la pandemia se desvaneció de la memoria y permaneció en gran parte olvidada hasta que la pandemia de coronavirus la devolvió a la atención pública. Todas las armas utilizadas para controlar la propagación del coronavirus (distanciamiento, cierre de escuelas, prohibición de grandes multitudes y reuniones, cierre de negocios y otras) se desplegaron contra la gripe española. La historia muestra que las comunidades que los desplegaron de manera más estricta, durante la primera y la segunda oleada, fueron más exitosas en salvar vidas.

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