La carrera cinematográfica cada vez más fallida de Harry Houdini

¿Hay otro mago de tal renombre que tenga programas de televisión completos dedicado a él cerca de 90 años después de su muerte? Nacido en Hungría como Eric Weisz en 1874 (su famoso nombre artístico fue una pequeña modificación del nombre Jean-Eugene Robert-Houdin, posiblemente el mago más famoso del siglo XIX y la persona que codificado el familiar traje de mago de escenario que todavía se usa en la actualidad), en 1899 Houdini había emigrado a los Estados Unidos de América y comenzó la carrera que lo convertiría en el mago de acrobacias más famoso del mundo. Sin embargo, por varias razones, el propio Houdini no lo consideró suficiente. En 1918, anunció que abandonaría el trabajo escénico que le había servido tan bien durante décadas y comenzaría a dedicarse a convertirse en una estrella de la pantalla grande.

Técnicamente, el debut cinematográfico de Houdini había sido en 1901 cuando realizó una serie de trucos de escape para Merveilleux Exploits du Célébre Houdini París, pero 1918 fue el año de su primera película en la que intentó fingir que era alguien más que él mismo. Comenzando desde arriba, le pagaron $ 1,500 a la semana por Rolfe Photoplays, que en ese momento costaba aproximadamente $ 23,000. Hoy en día, puede que eso no suene tan alto para una estrella de cine de fama mundial, pero dado que las películas aún estaban en su infancia en ese momento, no tenía precedentes. Para jugar de manera más efectiva con la reputación de Houdini, los héroes que interpretó terminarían invariablemente en algún tipo de restricciones extremas, como una caja cerrada o cadenas. Funcionalmente, era una versión de género invertido del tropo de la película muda de la damisela en apuros atada a las vías del tren.

Su primer trabajo como actor fue interpretar a Quentin Locke en la serie. El misterio del maestro, una historia bastante descabellada sobre un agente del Departamento de Justicia que acaba con un cartel criminal que tiene en su arsenal tanto armas de gas como un robot. No pasó mucho tiempo antes de que quedara claro lo poco calificado que estaba Houdini para su nueva carrera.

Cualquiera que haya visto películas mudas, particularmente películas de antes de que Charlie Chaplin hiciera la transición de los cortometrajes a la realización de largometrajes, sabe que la actuación en la pantalla casi siempre era completamente antinatural. Incluso para los estándares indulgentes de la época, Houdini era un actor notablemente malo. Vacilaba entre la rigidez extrema y los gestos exagerados de una manera que provocaba risas involuntarias. Quizás con experiencia podría haber aprendido la técnica correctamente, pero, por supuesto, Harry Houdini era demasiado famoso para desperdiciarlo en algo menos que un papel protagonista. Ciertamente no ayudó que Houdini tuviera una expresión facial predeterminada algo dura que a menudo le daría una cualidad siniestra en los carteles de películas. Nada de esto impidió que sus películas fueran populares entre los niños, pero sus encantos se perdieron en los adultos.

También tenía una peculiaridad curiosa. Aunque siempre sería elegido para el papel principal con un interés amoroso, no podía abrazar a la actriz que la interpretaba sin volverse terriblemente cohibido. Esto se debía a que Houdini había insistido, a pesar de las sugerencias de numerosos miembros de la tripulación, en que su esposa estuviera presente durante esas escenas. ¿Quién hubiera pensado que Houdini y Kirk Cameron tendría problemas similares?

Incluso las habilidades de Houdini para hacer estrellas en la ilusión no le sirvieron de mucho en la pantalla grande. Podríamos estar acostumbrados a historias de cómo el público de las primeras películas supuestamente pensó que un tren que se acercaba a una cámara en una película podría golpearlos, o desmayarse de terror al ver el Fantasma de la Ópera, pero el público ya era un poco inteligente para los trucos de producción cinematográfica de esta vez. Entonces, cuando Houdini interpretó sus escapes de cuerdas o camisas de fuerza en las películas, el público sabía que un actor podía lograr lo mismo a través de la utilería o la edición.

Incluso sus acrobacias mucho más desafiantes a la muerte obviamente no se estaban realizando en vivo para el público, por lo que no tenían la misma emoción porque no había riesgo de que Houdini realmente muriera, especialmente no por las acrobacias que obviamente se rodaron en los sets. Entonces, incluso cuando Houdini hizo trucos realmente peligrosos, como su escape en las Cataratas del Niágara, simplemente no aterrizó como se esperaba. La necesidad de calzarse con calzador en tales escenas también podría hacer que las películas sean un poco más tontas de lo previsto. Por ejemplo, en The Master Mystery, el personaje del agente encubierto de Houdini se encuentra en una camisa de fuerza sin absolutamente ninguna justificación dentro de la historia, como si tal suceso fuera simplemente una parte natural del proceso de investigación. Dadas las circunstancias, no era de extrañar que El misterio del maestro no fue un éxito al final de sus 20 episodios.

Sin embargo, en lo que respecta a su imagen pública, El misterio del maestro fue un éxito rotundo en comparación con su incursión de 1919 El juego sombrío. La historia de la película es que Harvey Hanford fue tras los gánsteres que lo incriminaron por asesinato y secuestraron a su prometido. Comenzó una pequeña y divertida marca registrada para los personajes interpretados por Harry Houdini: todos los siguientes tendrían las iniciales HH. Esto fue décadas antes de que se convirtiera en una práctica común en los cómics. Pero lo que más llamó la atención con respecto a la segunda película de Houdini no tuvo nada que ver con la historia o los personajes.

Con mucho, el evento más notable de la producción y el lanzamiento de la película fue cuando un truco de avión terminó en una colisión muy real e imprevista de dos aviones de acrobacias. Houdini nunca fue uno de los que desperdiciaba una oportunidad publicitaria y se dirigió a la prensa para contarle cómo había sobrevivido al accidente de avión con buena salud e incluso publicó carteles sobre la noticia. La campaña promocional fracasó tanto como pudo. Se corrió la voz de que no solo había sido un especialista el que había sufrido una fractura en el brazo por el accidente en lugar del propio Houdini, también se supo que Houdini ni siquiera había estado en el set en ese momento. En medio del alboroto posterior y el fracaso de la taquilla, difícilmente se podría culpar al estudio por cancelar el costoso contrato de Houdini después de su tercer largometraje, la aventura de la caza del tesoro con un título engañoso. Isla del terror, también se hundió en taquilla sin burbuja.

Aún así, Houdini había sido escéptico durante mucho tiempo de que su carrera como mago le traería un legado duradero, e incluso antes de su equivocada carrera cinematográfica, esta creencia lo había llevado a algunas elecciones de vida curiosas. Por ejemplo, había dicho anteriormente que creía que su vuelo pionero en 1910 a través de Australia sería lo que lo inmortalizó, aunque resultó que alguien más ya lo había logrado en 1909. Así que el mago más exitoso del mundo difícilmente se iba a quedar corto. ¡Los estudios cinematográficos videntes deciden si llegó a ser una estrella de cine inmortalizada o no! También ayudó que, si bien la asistencia de la audiencia pudo haber sido alta, el solo hecho de saber que Houdini era una estrella de cine lo estaba haciendo tan solicitado que podía obtener hasta $ 3,000 a la semana por presentaciones en vivo.

Así fue que en 1922 fundó Houdini Picture Corporation y un laboratorio de impresión de películas. Por su propia cuenta, produjo y lanzó El hombre del más allá que también vio a Houdini intentando escribir un guión. Es probablemente la más recordada de sus películas en la actualidad, aunque solo sea por sus extrañas opciones de narración. Es decir, extraño incluso para los estándares de las películas que fueron diseñadas principalmente como vehículos como excusas para que el héroe quede encerrado en una caja o atado en situaciones peligrosas.

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En él, Houdini interpreta a un hombre que, en 1820, se congela en una expedición ártica y luego se descongela como resultado de una expedición un siglo después, y realiza una serie de rescates y escapa debido a que uno de los dos exploradores que lo descongelaron. termina acusándolo de asesinato. Como crítico de cine Scott Ashlin señaló, el hecho de que el protagonista Howard Hillary sea un hombre un siglo fuera de su tiempo no juega un papel en la versión de Houdini de Encino Man. No hay un choque cultural y no hay información relevante que él conocía en el siglo XIX y que entra en juego en sus hazañas del siglo XX. Nada tan satisfactorio como eso. El único papel que juega es que Howard Hillary convence a su interés amoroso Felice Norcross de que ella es su amor perdido, Felice Strange, reencarnado. Sin duda, Houdini sabía que eso podría no funcionar muy bien con un público temeroso de Dios, porque dentro de la película en sí, el dogma de Howard Hillary sobre la reencarnación lo lleva a un asilo.

En un final que ciertamente nunca volaría hoy, incluso en nuestra era más espiritualmente permisiva, la audiencia debe estar feliz de estar completamente poseída por el espíritu del amor perdido de Howard Hillary. Es cierto que hubo una moda espiritualista a raíz de la Primera Guerra Mundial, con todas las personas que habían perdido a sus seres queridos queriendo algún tipo de consuelo, pero el final de Houdini claramente fue demasiado lejos incluso para la mayoría de esa multitud.

El hombre del más allá fracasó de la misma manera que el trabajo de estudio principal de Houdini, pero ciertamente adquirió un admirador prominente: Sir Arthur Conan Doyle. Houdini y Doyle tuvieron una famosa pelea sobre si los poderes escénicos de Houdini eran magia auténtica, pero en este caso particular, Houdini estaba tan desesperado por obtener la aprobación de Doyle que incluyó un primer plano en la portada del panfleto espiritualista de Doyle. La nueva revelación mientras Howard Hillary se lo muestra a Felice en un esfuerzo por convencerla de su teoría de la reencarnación. Funcionó a las mil maravillas, y Doyle escribió una propaganda entusiasta, pero el público aún no se enamoró de ella. Imagínese si Chris Angel o David Copperfield hubieran incluido una toma de Stephen King El soporte en su película de vanidad lanzada a nivel nacional para obtener un tweet positivo del objetivo de su proxenetismo.

Aún exhibiendo el tipo de determinación testaruda que tan a menudo hace que las personas que alcanzan la grandeza en una profesión parezcan tontas en otras, en 1923 Houdini financió otro proyecto cinematográfico, esta vez también asumiendo el cargo de director. Este fue Haldane del servicio secreto, una historia sobre el hijo de un detective que persigue a los criminales que asesinaron a su padre. En el camino, se entera de que el líder de su banda de adversarios es el padre de su interés amoroso, lo que al menos muestra un nivel de ambición en la historia que carece por completo en sus películas anteriores. En lo que respecta a la dirección, todo lo que hay que decir es que Houdini ni siquiera tenía la intención de dirigir la película, simplemente necesitaba reemplazar Rey Burton.

Los críticos, que empezaron a ver a Houdini menos como un artista que como un egoísta atroz que se negaba a ver la escritura en la pared, se volvieron cada vez más salvajes con sus películas a medida que avanzaba su carrera. Variety dijo sobre la fatiga de Houdini que acababa de emerger: «Quizás el renombrado Houdini se está desvaneciendo», antes de quejarse de que su última película solo presentaba una escena de escape y que durante el resto de la película el público tuvo que contentarse con ver al mago mientras «bailaba con un esmoquin y un traje de etiqueta». Esto no pareció escapar a la atención de Houdini, ya que cuando escribió mensajes a sus amigos contándoles sobre nuevas producciones o próximos estrenos, comenzó a hacer comentarios autocríticos sobre su ego.

Aún así, no está claro si Houdini habría captado la indirecta después del fracaso de Haldane del servicio secreto, aunque en ese momento había gastado tanto dinero tratando de mantener su carrera cinematográfica que estaba en deuda con sus amigos y socios comerciales. En 1926, Houdini falleció por problemas abdominales, que según la leyenda fue el resultado de un puñetazo juguetón en el estómago. Si se hubiera mantenido firme en sus armas de hacer películas durante el próximo año, podría haber intentado fracasar como actor en una película sonora a raíz del éxito de El cantante de jazz. En términos de posteridad, definitivamente es lo mejor que permitió que su trabajo cinematográfico fuera completamente eclipsado por sus trucos de clase mundial.

Dustin y Adam Koski también son los autores de la novela de terror oculto urbano. No pretendo saber.

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