Los 10 usos principales de la radiación además de producir electricidad o soplar cosas

Con la tragedia nuclear provocada por el terremoto de Japón acaparando toda la atención de los titulares en estos días, es fácil preguntarse por qué los científicos locos pensaron alguna vez que sería una buena idea hervir agua con uranio y plutonio. Pocos efectos naturales son tan mal interpretados por el público como la radiactividad y la radiación. La verdad es que hay muchos usos de la radiación que son seguros y beneficiosos además de generar energía o hacer estallar cosas con bombas. A la luz de la tragedia nuclear en Japón, aquí están mis 10 usos principales de la radiación que no produce electricidad ni hace explotar cosas.

10. Seguridad

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Si ha pasado por un aeropuerto recientemente, probablemente esté demasiado familiarizado con los controles de equipaje por rayos X y sus primos pelirrojos, esas controvertidas máquinas de retrodispersión. Las máquinas de seguridad por rayos X comparten ascendencia y usan radiación similar a los dispositivos que usa su dentista para tomar fotografías de su caries dental. Lo que quizás no se haya dado cuenta es que la radiación también juega un papel en la detección de rastros de explosivos y narcóticos. Al utilizar la espectrometría de movilidad iónica, estas máquinas son capaces de «oler» los oligoelementos que se encuentran en la mayoría de los explosivos, con la esperanza de garantizar que llegue a su destino sin que su avión explote.

9. Exploración espacial

El espacio interestelar es un lugar frío y oscuro, tan frío (acercándose al cero absoluto) que las naves necesitan mantener calientes las partes móviles críticas para que no se congelen ni se bloqueen. La NASA resolvió este problema colocando elementos calefactores que contienen material radiactivo en las áreas críticas. A medida que el material se descompone, emite una pequeña cantidad de calor precioso que mantiene las piezas importantes, como los soportes de las cámaras y las puertas de los sensores, en movimiento a temperaturas cercanas al cero absoluto.

8. Medida

Los dispositivos y medidores especiales que utilizan radiación se utilizan en toda la fabricación y la industria para realizar mediciones súper precisas de cosas que normalmente no serían detectables por otros medios convencionales. Ya sea que desee comprobar si hay defectos en las soldaduras, los niveles de fluidos en sistemas sellados o realizar pequeñas mediciones físicas increíblemente precisas, la radiación es su herramienta de referencia para el trabajo.

7. Esterilización / Irradiación

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Los pacientes con sistemas inmunológicos comprometidos que requieren transfusiones de sangre pueden desarrollar problemas graves si están expuestos a anticuerpos extraños y bacterias de la sangre de los donantes. La solución: exponga la sangre donada a una buena radiación antigua para eliminar los anticuerpos no deseados y mantener intactos los glóbulos rojos. El mismo proceso también extiende la vida útil de algunos de sus alimentos favoritos. Por lo general, los alimentos se esterilizan con calor (pasteurización) para eliminar las bacterias presentes o se refrigeran para retrasar la descomposición. Al irradiar los alimentos para eliminar los microbios no deseados, puede conservar los alimentos que tradicionalmente no se pueden pasteurizar o refrigerar.

6. Datación por carbono

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El carbono 14 se degrada radiactivamente con el tiempo a un ritmo constante. Debido a este hecho, los científicos usan la proporción de isótopos de carbono 14 dentro de un objeto para calcular la edad aproximada del objeto. Con esta herramienta, hemos podido fechar con precisión elementos como huesos de dinosaurios y restos humanos tempranos, ampliando nuestra comprensión de la historia natural y resolviendo acertijos antiguos como «¿los hombres caminaron con dinosaurios?»

5. Promoción de la mutación genética

La capacidad de la radiación para alterar su ADN y causar todo, desde cánceres hasta superpoderes, está bien documentada en la tradición de la cultura pop, desde cómics hasta películas, pero ¿podría usarse esa capacidad para siempre? Al exponer semillas a dosis de radiación, los cultivadores provocan mutaciones genéticas en sus semillas a propósito. A diferencia de lo que puede haber leído en los cómics, las mutaciones de la radiación pueden ayudar a los productores a desarrollar rasgos beneficiosos de las plantas, como la resistencia a insectos y pesticidas.

4. Aire limpio

Carbón limpio es una de esas palabras de moda lanzadas por los políticos, pero muy pocos se dan cuenta de que una forma en que limpiamos las emisiones de nuestras chimeneas es atacándolas con radiación de haz de electrones. El flagelo de los ambientalistas en todas partes, la radiación, es irónicamente una de las mejores formas en que combatimos la lluvia ácida y eliminamos sustancias químicas como el dióxido de azufre del humo antes de que salgan al mundo y contaminen.

3. Detectores de humo

¿Alguna vez cambió la batería de su detector de humo y notó la advertencia que dice que hay una sustancia radiactiva dentro del dispositivo? Muchos detectores de humo más antiguos utilizan una sustancia emisora ​​de radiación, el americio-241, para olfatear el humo. Cuando una partícula de humo interrumpe el flujo de radiación entre el americio y un detector, suena la alarma, dándole unos pocos segundos preciosos de advertencia adicional para salir de la casa o un molesto recordatorio de que acaba de quemar el asado.

2. Medicina nuclear

Medicina Nuclear en Cuba (08010597)

Uno de los mayores peligros de la lluvia radiactiva es la ingestión de pequeñas partículas radiactivas que pueden terminar alojadas en su cuerpo y causar cánceres y otros problemas. Entonces, ¿por qué, en su sano juicio, alguna vez ingeriría una sustancia radiactiva a propósito? Al enviar un material radiactivo por todo el cuerpo, los médicos pueden observar la radiación que sale y determinar todo tipo de cosas importantes como la función de los órganos, el flujo sanguíneo e incluso detectar ciertos cánceres.

1. Imágenes de rayos X

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Wilhelm Rontgen utilizó su descubrimiento de la radiación de rayos X para la medicina en 1895 al tomar una imagen de los huesos en su mano. Desde entonces, es difícil imaginar tener un procedimiento o diagnóstico médico moderno sin tener primero imágenes de rayos X. Simplemente al permitir que los médicos escudriñen el interior de nuestros cuerpos y vean lo que está sucediendo, la radiación probablemente ha salvado muchas más vidas de las que afirmaba.

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