The Radium Girls: el secreto más oscuro de Estados Unidos perdido en la historia

Hoy en día, la mayoría de la gente sabe que el radio es una sustancia radiactiva que debe manipularse con sumo cuidado. Sin embargo, las cosas fueron diferentes durante la Primera Guerra Mundial, cuando la gente lo manejó con pocas precauciones como si no hubiera un mañana… lo que significaba que para algunos de ellos, no lo había. La historia más trágica de este enfoque temprano despreocupado del radio es la historia de las Radium Girls, un grupo de trabajadores de fábrica desprevenidos que se enteraron de los peligros del elemento que estaban manejando por las malas. Esta es su aterradora historia.

Radio el material

Leyendas de la física y la química Marie y Pierre Curie radio descubierto en 1898. Al principio, el material altamente radiactivo era muy difícil de extraer y solo había cantidades minúsculas disponibles, y los Curie se volvieron extremadamente cautelosos con el material después de sufrir múltiples quemaduras por radiación al manipularlo. De hecho, el aprendiz de los Curie, Sabin von Sochocky, escuchó una vez a Pierre decir que «no le importaría confiar en sí mismo en una habitación con un kilo de radio puro, ya que quemaría toda la piel de su cuerpo, destruiría su vista y probablemente mataría». él.»

En 1913, von Sochocky y otro médico llamado George Willis experimentaron con el radio y crearon una “pintura” luminosa a base de radio que hacía que las cosas brillaran en la oscuridad. Esta pintura acabaría destruyendo cientos, posiblemente incluso miles de vidas.

El radio como producto de belleza y salud

Von Sochocky y Willis estaban muy familiarizados con los peligros del radio; de hecho, von Sochocky una vez se cortó uno de los dedos cuando se había contaminado con el elemento radiactivo. Desafortunadamente para las chicas del radio, el información sobre los peligros del material no estaba disponible en gran medida para nadie fuera de la comunidad científica. Porque ha sido utilizado con éxito Para tratar el cáncer en los primeros días, la gente había empezado a pensar en él como un superdroga que curaba todo.

Los medios de comunicación elogiaron al radio como una sustancia milagrosa sin efectos secundarios negativos, y la gente estaba ingiriendo elixires que contenían trazas de él todos los días, de forma muy parecida a como tomarías píldoras de vitaminas. El radio se consideraba una cura para la artritis y otras dolencias, y aparecía en todo tipo de productos, desde cosméticos y pasta de dientes hasta suspensorios y lencería, e incluso en alimentos y bebidas. En retrospectiva, esto fue particularmente peligroso porque el radio ingerido se comporta de manera muy similar al calcio y va directo a los huesos. Recuerde este desagradable hecho, será importante en un minuto.

Las chicas del radio emergen

Una pintura que brilla en la oscuridad demostró ser excelente para fabricar cosas como relojes que brillan en la oscuridad para uso militar, y la necesidad militar era urgente porque la Primera Guerra Mundial estaba en pleno apogeo. Para capitalizar esta demanda, von Sochocky y Willis fundaron el US Radium Corporation en 1917, para unirse a otras empresas similares que habían estado operando desde 1916. Los más de 100 trabajadores de la planta de la compañía extrajeron y purificaron el radio del mineral de carnonita, mezclaron la pintura especial de radio que la compañía llamó Undarky pintado a mano los relojes.

Radium Corporation era un excelente lugar de trabajo para una dama, o eso parecía: el trabajo pagaba bien y era relativamente fácil, y a la compañía le gustaba emplear mujeres jóvenes porque sus manos delicadas y diestras facilitaban el trabajo. El hecho de que se pusieran a trabajar con una sustancia de salud increíblemente famosa y ayudaran con el esfuerzo de guerra tampoco hizo daño. Como resultado, la empresa fue un empleador muy deseable … durante un tiempo.

Planificación y precauciones deficientes

Si bien los fundadores de la compañía ciertamente conocían el radio y se sabía en general que el elemento podría ser potencialmente peligroso en grandes cantidades, nadie se molestó en informar a las chicas del radio sobre los riesgos. Los trabajadores estaban asegurados que el líquido brillante con el que estaban trabajando era extremadamente seguro, a pesar de que los gerentes de las corporaciones de productos de radio usaban habitualmente ropa protectora: los de Radium Corporation tenían delantales pesados ​​de plomo y solo manipulaban el radio con largas pinzas de marfil.

Mientras tanto, las mujeres trabajaban sin protección, pintando los relojes y mezclando la pintura con polvo de radio, adhesivo y agua. La planta que estaba tan llena de polvo de radio que aterrizó en todas partes e hizo que todo, y todos, brillaran con una luz de otro mundo. Para empeorar las cosas, la empresa enseñó a los trabajadores a pintar las esferas de los relojes con una rutina especial de «labio, inmersión y pintura». Los pintores utilizaron una técnica de «señalar con los labios» en la que afilaban el pincel con la boca hasta una punta afilada para conservar la pintura. ¿Recuerda lo que dijimos acerca de que comer radio es increíblemente peligroso? Estas mujeres lo hicieron a diario durante años, solo para que la empresa pudiera reducir costos.

Las diosas resplandecientes

Las chicas del radio nunca se preocuparon realmente por ponerse cepillos contaminados con radio en la boca. Después de todo, todas las revistas y periódicos les dijeron que el radio era saludable y los supervisores aseguraron que la pintura era perfectamente segura. ¿Cómo podría ser un poco de radio ingerido? cualquier cosa menos beneficiosa?

Sin embargo, los cepillos no fueron lo único que aumentó el contenido de radio de los trabajadores. El extraño efecto luminoso de la sustancia supuestamente segura se adhirió a las mujeres incluso después de sus turnos, y brillaron tanto que fue inmediatamente obvio quién trabajaba en la planta y quién no. Muchas de las «chicas brillantes» usaban este brillo como un beneficio de bienvenida, y cuando terminó la semana laboral, algunas de ellas hizo un esfuerzo adicional. Antes de llegar a la ciudad, usaron Undark para pintarse las uñas, el cabello e incluso los dientes para iluminar literalmente la habitación con su sonrisa. Eran las Diosas Resplandecientes: Bien pagadas, orgullosas de su trabajo y literalmente radiantes. Estaban felices y muchos invitaron a sus hermanos y seres cercanos a unirse a ellos en la planta. No tenían forma de saber que algo andaba mal. Y entonces empezaron los problemas.

Comienza el horror

El cuestionable honor de ser la primera de las chicas radium en morir fue para Mollie Maggia. A principios de 1922, visitó al dentista debido a un dolor de muelas. Pronto, se supo que tenía otro. Y otro. Cuando se las quitaron, le atravesaron las encías úlceras que supuraban dolorosas y despiadadas. Pronto, los dolores y molestias se extendieron a sus extremidades, dejándola incapaz de caminar.

Los médicos inicialmente descartaron los síntomas como reumatismo y enviaron a la adolorida Maggia con un frasco de aspirina. Sin embargo, en mayo, el envenenamiento por radio la había hundido en una existencia a medio morir, como un zombi. La mayoría de sus dientes habían desaparecido, y toda su boca, mandíbula e incluso los huesos de sus oídos solo podían describirse como «un gran absceso». A pesar de esto, nadie parecía darse cuenta de lo grave que era su condición hasta que hizo lo que sería su último viaje al dentista. Cuando el dentista le tocó la mandíbula, se partió. En un examen más detenido, el dentista terminó extirpando la mandíbula superior de la pobre Maggia por completo, simplemente metiéndola y levantándola. Pronto, también tuvo que extirpar toda su mandíbula inferior. Para su horror abyecto, otras chicas comenzaron a experimentar dolores de dientes y extremidades, y solo podemos imaginar lo aterrador que debe haber sido para ellas darse cuenta de lo que estaba sucediendo, conocer la espantosa condición de Maggia y darse cuenta de que podrían ser las siguientes.

Cuando llegó el otoño, la infección letal de Maggia ya estaba en su garganta. Le cortó la yugular y le provocó una hemorragia letal que la mató como en una película de terror a la tierna edad de 24 años. Su muerte fue contabilizada como sífilis. Sin embargo, estaba lejos de ser la última en morir, y antes de finales de 1924, decenas de otras niñas habían sufrido un destino similar.

Las chicas fantasmas

Lo peor del radio es que se toma su tiempo. Muchas de las mujeres habían tragado trazas de la sustancia durante muchos años, y el elemento estaba pasando factura lentamente. Acechaba sus huesos y atormentaba sus extremidades, perforando agujeros en sus cuerpos y saboteando su salud de varias formas aterradoras. Una mujer se vio obligada a usar un aparato ortopédico de acero porque el radio en su interior le aplastaba la columna vertebral. Otros sufrieron fracturas tan profundas en los huesos de sus piernas que sus piernas se acortaron. Hubo casos de mandíbulas que se desintegraron en horribles muñones. Y luego estaba, por supuesto, el cáncer. Mucho, mucho cáncer.

Lo que hizo que todo fuera aún peor es el hecho de que el radio dentro de sus huesos y cuerpos nunca dejó de brillar y emitió una luz brillante y mortal debajo de su piel. Las antiguas diosas resplandecientes se habían convertido en chicas fantasmas – Decenas de muertos vivientes radiactivos, llenos de muerte radiante que no podían eliminarse de sus cuerpos.

Muertes e investigación subsiguiente

Chicas de radio siguieron siendo despedidos de su trabajo por mala salud y finalmente murieron, pero lo encontraron difícil llamar la atención sobre su lucha. Sin embargo, el destino finalmente intervino cuando un hombre rico y conocido llamado Eben Byers también murió por envenenamiento por radio. Fue su muerte lo que hizo que los funcionarios entraran en acción y comenzaran a reformar la industria de una manera que fuera menos peligrosa para, bueno, prácticamente todos los involucrados. Desafortunadamente, estas mejoras fueron principalmente para proteger a los consumidores e hicieron muy poco por las mujeres que todavía trabajaban activamente con el radio.

En 1924, la US Radium Corporation finalmente se dispuso a encargar un estudio propio en un intento por desmentir los rumores sobre los supuestos peligros de su comercio. Esto no salió como se esperaba: los expertos en higiene industrial Katherine y Cecil Drinker, quienes fueron contratados para realizar la investigación, descubrieron que el radio no solo era peligroso, sino que estaba en todas partes en el lugar de trabajo de las niñas, y cuando se cambiaban de ropa se ponía a todo su cuerpo. Los bebedores concluyeron sin lugar a dudas que el radio era la causa de todos los problemas de salud, y aunque la US Radium Corporation hizo todo lo posible para presentar los hallazgos de una manera más favorable para ellos, la presión fue en aumento.

Derribando grandes empresas

Algunas de las chicas del radio demandó a la empresa, que negó rotundamente todas y cada una de las conexiones entre las crecientes muertes y su producto. Cuando comenzaron a aparecer estudios que vinculaban a los dos, la US Radium Company incluso sobornó a científicos para que crearan otros estudios que mostraran que el radio era seguro para los trabajadores. Aun así, mientras von Sochocky y Willis habían decidido que sus trabajadores estaban realizando algún tipo de estafa contra su empresa para financiar sus facturas médicas, las chicas del radio siguieron adelante, armadas con nada más que el conocimiento de que tenían razón. Eventualmente, comenzaron a ganar valiosos aliados. El famoso patólogo Harrison Martland comenzó a investigar el caso en 1925, y después de examinar los restos de la pobre Molly Maggia y otras niñas radium muertas, descubrió que no mostraban síntomas de sífilis (su causa “oficial” de muerte más común).

Incluso la evidencia recién encontrada de Martland no parecía suficiente para derribar la industria del radio. El caso era tan complicado y la industria del radio era tan poderosa que casi todos los abogados rechazaron el caso, pensando que era una situación sin salida. En 1927, un abogado llamado Raymond Berry finalmente accedió a representar a las chicas de radio, pero en ese momento, la mayoría de las mujeres involucradas en la demanda tenían solo meses de vida y la Compañía de Radio de EE. UU. Dejó en claro que arrastraría los pies tanto como fuera posible. posible. Pequeñas victorias condujo a apelaciones, se hicieron arreglos, e incluso las victorias llegaron tan tarde que muchas de las chicas del radio solo pudieron usar el dinero para financiar sus propios funerales.

Aún así, los procedimientos fueron muy publicitados y las chicas de radio estaban felices de dar entrevistas y organizar eventos para recaudar fondos, lo que significaba que el gato ahora estaba fuera de la bolsa. El gobierno no tuvo más remedio que actuar y, en 1928, se prohibió la técnica de señalar con los labios y se entregó ropa protectora a todos los trabajadores que estaban en contacto con el radio. Diez años después, la pintura con radio siguió el camino del dodo y la FDA prohibió «el empaque de productos que contienen radio». En 1939, la industria del radio perdió su apelación final en la Corte Suprema, que verificó oficialmente la existencia de envenenamiento por radio como causa de muerte. Como beneficio adicional, todo el caso fue responsable directo de la creación de la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional. Sí, tienes que agradecer a las chicas del radio por la existencia de OSHA.

El legado de las Radium Girls

La trágica historia de las chicas del radio se lee como una historia de terror, y sus víctimas fueron horribles. Más que 50 de las chicas murió de envenenamiento por radio en 1927, y muchos de los cientos que sobrevivieron enfrentaron problemas de salud graves. Se estima que la industria del radio en su conjunto ha provocado miles de mujeres al menos algunos problemas de salud. El cáncer de hueso, la anemia y la leucemia fueron frecuentes entre los supervivientes, al igual que las amputaciones, los cambios óseos y el colapso de las vértebras. Algunos sufrieron una versión de la vida media de la pobre Mollie Maggia durante varias décadas, y una desafortunada mujer no pudo dejar su cama durante la friolera de 50 años.

Sin embargo, a pesar de su desafortunado destino, casi todas las chicas de radio trabajaron para asegurarse de que nadie tuviera que sufrir como ellos nunca más. Estuvieron de acuerdo en ser medidos y estudiados por científicos, lo que condujo al tipo de comprensión profunda de los efectos de la radiación en los seres humanos vivos que de otro modo habría sido imposible de adquirir. De hecho, casi todo lo que sabemos sobre los efectos a largo plazo de la radiación dentro del cuerpo humano se lo debemos a las chicas del radio. Sin ellos, el Proyecto Manhattan podría haber argumentado en contra de las rigurosas medidas de seguridad que se les impusieron, en cuyo caso miles de personas que trabajaban con armas nucleares reales podrían haberlo hecho con precauciones que equivalían a poco más que las palabras de las niñas del radio. , pintura.» Sin la investigación sobre ellos, es posible que el presidente John F. Kennedy no hubiera firmado el Tratado Internacional de Prohibición de Pruebas Limitadas de 1963, que prohibía las pruebas atómicas. De hecho, la tragedia de las niñas del radio es directamente responsable de la estricta regulación de todas las formas de industrias relacionadas con la radiactividad.

La industria del radio, sin embargo, tardó un poco más en hundirse. Si bien las compañías de radio recibieron golpes masivos de ellas, la pintura con radio fue prohibida en 1938, y el mundo comenzó a alejarse de las delicias del radio cuando terminó la Segunda Guerra Mundial, la última de las plantas de procesamiento luminoso no se cerró hasta que 1978. Sus niveles de radiación fueron 1.666 veces superiores a los permitidos.

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